CONOZCAMOS LA ANTÁRTIDA

La Antártida es el cuarto continente más grande del mundo, abarca desde los 60° de latitud sur, y comprende: el Océano Glaciar Antártico, Archipiélagos, Islas y el Continente, el cual tiene una forma casi circular de 4,500 kilómetros de diámetro y presenta dos pronunciadas entrantes que forman una angosta península en forma de "S", proyectada sobre el extremo austral del continente sudamericano.

Es el Continente más elevado del mundo, con una altura promedio de 2,000 metros sobre el nivel medio del mar.

El espesor promedio del hielo que cubre el continente es de 2,500 metros, siendo el máximo espesor registrado de 4,800 metros. Lo que equivale a casi 5 kilómetros de hielo sobre algunos lugares de la estructura rocosa de la Antártida.


Formación geológica

La Antártida es una masa continental que ocupa el polo sur geográfico de nuestro planeta, hasta hace 160 millones de años estuvo unida a la India, Africa, Australia y América del Sur, formando el supercontinente llamado Gondwana. Después de 60 millones de años, al fragmentarse Gondwana los continentes se fueron desplazando ubicándose en su posición actual hasta formarse lo que hoy es la Antártida.


El origen del nombre "Antártica"

Antártica proviene del vocablo "Arktikos" que significa "Osa Polar" en referencia a la constelación del hemisferio norte, mientras que "Antarktikos" significa opuesto a la Osa Polar, es decir la constelación del hemisferio sur donde se encuentra ubicado este continente.


El clima Antártico

La temperatura media de esta región es de -17 grados centígrados, y la más baja se registró en la Estación Antártica Neozelandesa de Vanda, en Julio 1983, cuando el termómetro marcó - 89.5 grados, la menor temperatura registrada en la superficie de la tierra.

Estas bajas temperaturas se deben no sólo a la ubicación geográfica del continente en la zona polar, sino a su gran altura media y la poca radiación solar que recibe esta región. Además, entre el 80 y el 90% de la radiación que recibe la Antártida es reflejada por el hielo nuevamente al espacio, evitando el calentamiento de la superficie polar.


"El continente "Pulsante"

Durante el verano el continente Antártico tiene una superficie de 14 millones de kilómetros cuadrados (diez veces la superficie del Perú) pero en el invierno, el mar adyacente al continente se congela y su superficie aumenta hasta los 30 millones de kilómetros cuadrados. Esta característica que se repite año a año con el cambio de las estaciones le ha valido a la Antártida el nombre de "el Continente Pulsante".


Día y noche en la Antártida

En pleno verano (marzo), los días en la Antártida tienen luz casi las 24 horas del día, mientras que en invierno, los días permanecen en una prolongada penumbra.

Esto se debe a que el eje de rotación de la tierra está inclinado con respecto al Plano de la órbita de la tierra alrededor del sol, mientras que en Julio los rayos no llegan al extremo sur, creando un largo período de oscuridad.


El Krill

Entre las especies que viven en el Océano Antártico, destaca el krill, un pequeño crustáceo de 3 centímetros de largo que es la base de la cadena ecológica Antártica y la fuente alimenticia de casi todas las demás especies (focas, ballenas, aves, pingüinos, etc.). La abundancia de krill y su investigación como posible fuente alimenticia para la humanidad ha sido un tema de frecuente controversia entre la comunidad científica Antártica. Ciertos resultados indicarían que la abundancia de este crustáceo es tal que podría explotarse sin poner en peligro la fauna Antártica, pero otros especialistas opinan lo contrario.

Precisamente uno de los programas de investigación que realizará el BAP Carrasco en la ANTAR XXVI será la evaluación de la abundancia del krill y su fauna asociada en los alrededores de las Islas Shetland del Sur en el marco de un Programa Internacional para evaluar la abundancia del krill en el Océano Antártico.


Fauna

La fauna es muy escasa en el continente propiamente, pero abunda en el océano que lo rodea. Tan sólo el pingüino Emperador ha logrado adaptarse a las extremas condiciones de temperaturas y vientos en el continente. Las demás especies como focas, aves y otros tipos de pingüinos, sólo ocupan la zona costera que se descubre de hielo en el verano, a veces en forma de grandes colonias, de varios miles de ejemplares, pero cuando empieza el invierno migran con el casquete de hielo que se forma al congelarse el mar adyacente al continente.


Flora

Debido a las condiciones extremas del clima en la Antártida, existe poca vegetación, y la que hay es de formas muy simples como algas, musgos y líquenes.

Las pocas plantas que sobreviven en este continente están restringidas a pequeñas áreas sin hielo. No hay árboles y la vegetación se limita a 350 especies, sobre todo líquenes, musgos y algas. Hay ricos lechos de tal vegetación en partes de la península Antártica, y se han descubierto líquenes en crecimiento en montañas aisladas a 475 km del polo sur.


Presencia Humana en la Antartida

La Antártida es el único continente donde no existe población humana nativa. Los primeros hombres que visitaron este continente a principios del siglo XIX fueron cazadores de focas y ballenas, que sólo permanecían el tiempo necesario para sus actividades de recolección y se retiraban antes del inicio del invierno polar.

Hoy en día existen cerca de 100 Estaciones Científicas de alrededor de 20 países en el continente, donde permanecen aproximadamente 1,000 personas durante el invierno, efectuando labores de investigación científica. En el verano, la población humana se multiplica y llega probablemente hasta 10,000 personas, que efectúan labores científicas y de mantenimiento en las Estaciones antes mencionadas.

Un fenómeno reciente en la Antártida en el aspecto humano, es el gran flujo de turistas que visitan este continente a bordo de buques de pasajeros, que se incrementa año a año....